Letter from Bishop Checchio to legislators on the release of names of credibly accused clergy

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The following is a letter from Bishop Checchio to legislators and clergy of the Diocese of Metuchen about the release of names of credibly accused clergy, also available as a PDF:

February 13, 2019

My dear brothers and sisters in Christ, religious and clergy of the Diocese of Metuchen,

Dear legislators and clergy of the Diocese of Metuchen:

In keeping with a promise made by the Bishops of New Jersey, I am today releasing the names of 10 diocesan priests and 1 permanent deacon whom have been credibly accused of sexual abuse of a minor since the founding of the Diocese of Metuchen in 1981. In the history of our diocese, there have been 344 diocesan priests who have served our parishes and institutions. The list of names will later today be posted on our website: https://diometuchen.org/clergy-abuse-resources. My fellow bishops from New Jersey are simultaneously releasing the names of clergy from their dioceses.

          The names on the attached list have been previously disclosed, on a case-by-case basis, to law enforcement agencies, the county prosecutors and the faithful of the diocese. In addition, the Attorney General of New Jersey was also informed of each allegation. In many cases, a single allegation from 30 or 40 years ago was the only such charge that had ever been made against the priest. A thorough examination of this list finds that it is in accord with in-depth reviews, such as the research study conducted by the John Jay College of Criminal Justice, which confirms that the majority of cases involving clerical sexual abuse, many of which took place before our diocese was founded, were reported to have happened between the 1960’s and 1980’s.

          In a step toward accountability and transparency, the Diocese of Metuchen in 2002 underwent a thorough audit of all its clergy files. The audit, conducted by an outside law firm and our diocesan chancellor, closely examined all clergy files to review any reasonably available and relevant information pertaining to allegations of sexual abuse. As a result, the diocese turned over to law enforcement every alleged case of sexual abuse or misconduct, including cases that pre-dated the founding of the diocese. Since that audit, it has been our practice that the Diocese of Metuchen turn over to the County Prosecutors’ Offices every single reported claim of sexual abuse. In order to ensure that nothing was missed and in an abundance of caution, the diocese just completed another review of all its files by an outside, independent law firm. There were no new accusations found from this current review. Everything had already been disclosed.

          We know the release of these names may inspire others who have been abused to come forward. This in fact would be a healthy outcome, as we seek to live in the light. With that in mind, the Dioceses of New Jersey encourage victims to contact local law enforcement or the Clergy Abuse Hotline at (855) 363-6548. They may also contact our Diocesan Response Officer, Deacon Vincent Brigande, at (732) 562-2413 or by cell at (908) 930-4558. In addition, we urge them to register with the recently announced statewide Victim’s Compensation Program, once the program is launched, in the near future.

          Certainly, abuse at the hands of trusted people, in these cases those who are meant to be spiritual fathers, has done untold damage to those victimized. Abuse gets power from silence and avoidance. I believe that the measures we are now taking are part of the continuing process to build a healthy and transparent culture of life in our parishes and institutions. I pray, too, that the efforts we make as Catholic Christians to protect children and prevent abuse, will resound in all areas of society – families, schools, youth and sporting organizations – in which children depend on trustworthy adults to guide them and care for their overall well-being.

          The Victims’ Compensation Program will handle the submissions, evaluations and settlements of individual claims of sexual abuse of a minor. All victims, no matter when the offense occurred, are eligible to participate in the program which will operate independently of the participating dioceses. The administrators of the program, Kenneth R. Feinberg and Camille S. Biros, will have complete autonomy to determine eligibility of individual claims and the amount of compensation for victims who present a claim.

          The protection and safe-guarding of children is our highest priority and we will continue to work to see that such abuse is eliminated. Our children are our greatest gifts – each of them sacred and deserving of protection, respect and dignity.

          I recognize we cannot change the past, but I pledge anew that the diocese has and is taking firm steps forward to prevent similar abuses in the future. Formation for seminarians has evolved to include the human aspect of development, rather than exclusively focusing on academics, theology and spirituality. The USCCB established the Charter for the Protection of Children and Young People in 2002, and it has been implemented in the diocese since that time. Likewise, since December 2002, a Memorandum of Understanding has been in place which facilitates the reporting of child sexual abuse to local county prosecutors throughout New Jersey. In addition, the diocese has made substantial progress by work of our training programs, background checks, and zero-tolerance policies, which are carefully designed to protect those entrusted to our care and to prevent harm to our children in the future. The Diocese of Metuchen has been working with great effort, and will continue to do so, to ensure our schools, parishes and ministries are safe for everyone.

          As we continually do, we pray for the healing of all who have been directly hurt by these sins and crimes and ask for their forgiveness as we publicly name these past sins. We ask the Lord to lay His healing hand upon them. I will continue to stand against any form of abuse and will most certainly stand with all those who have been harmed, as we journey together to a new and healthier day.

                              With renewed best wishes, I remain

Yours in Christ,

                                        The Most Reverend James F. Checchio, JCD, MBA
                                        Bishop of Metuchen

Estimado Senador/Congresista: 
Estimado Monseñor/Padre:

Cumpliendo la promesa hecha por los Obispos de New Jersey, hoy estoy anunciando los nombres de 10 sacerdotes diocesanos y un diácono permanente quienes han sido acusados creíblemente del abuso sexual de un menor de edad desde la fundación de la Diócesis de Metuchen en 1981.   En la historia de nuestra diócesis, ha habido 344 sacerdotes diocesanos sirviendo en nuestras parroquias e instituciones.  La lista de los nombres se publicará en nuestra página de Internet: https://diometuchen.org/clergy-abuse-resources. Mis compañeros obispos de New Jersey están simultáneamente publicando los nombres de clérigos en sus diócesis. 

          Los nombres en la lista adjunta se han hecho público anteriormente, de acuerdo a cada caso individual, a las agencias de la ley, los fiscales del condado y los fieles de la diócesis.  Además, el Fiscal General de New Jersey ha sido informado de cada alegación.  En muchos casos, una sola alegación de 30 o 40 años pasados ha sido el único cargo que se ha hecho en contra del sacerdote.  Una investigación a fondo de esta lista revela que se cumplen con las evaluaciones de gran alcance, como la investigación conducida por el Colegio John Jay de Justicia Criminal, el cual confirma que la mayoría de los casos implicando abuso sexual por el clero, muchos de los cuales se llevaron a cabo antes de que se fundara la diócesis,  fueron reportados de haber sucedido entre los 1960’s y los 1980’s. 

          A medida que continuamos tomando pasos hacia la responsabilidad y transparencia, la Diócesis de Metuchen en el 2002 se sometió a una auditoría completa de todos los archivos de su clero.  La auditoría, conducida por un bufete de abogados externo y nuestro canciller diocesano, examinó muy en detalle todos los archivos del clero para considerar cualquier información razonable disponible y relevante en relación a las alegaciones de abuso sexual o conducta inapropiada, incluyendo casos antes de la fundación de la diócesis.  Desde esa auditoría, ha sido nuestra práctica que la Diócesis de Metuchen entregue a las Oficinas del Fiscal del Condado cada caso reportado de abuso sexual.  Para asegurarnos de que nada se pase por alto y  como medida de cautela, la diócesis acaba de completar otra investigación de todos sus archivos por un bufete de abogados externo independiente.  No se encontraron acusaciones nuevas de acuerdo a esta investigación.  Ya se ha dado todo a conocer. 

          Sabemos que la publicación de estos nombres puede inspirar a otros quienes han sido abusados a hacerse presente.  Esto seria, verdaderamente, un resultado saludable, a medida que tratamos de vivir a la luz.  Teniendo esto en cuenta, las Diócesis de New Jersey  animan a las víctimas a contactar a las agencias de la ley o a la línea telefónica para el Abuso Sexual del Clero al (855) 363-6548.  También se pueden contactar al Oficial de Respuesta Diocesano, Diácono Vicente Brigante, al (732) 562-2413 o al celular (908) 930-4558.  Además, los instamos a registrase con el recientemente anunciado Programa de Compensación para Víctimas en todo el estado, en cuanto el programa se ponga en marcha en un futuro próximo. 

          Ciertamente, el abuso a manos de personas de confianza, en este caso aquellos que deberían de haber sido padres espirituales, ha causado un daño irreparable a las víctimas.  El abuso obtiene poder del silencio y la evasión.  Creo que las medidas que estamos tomando hoy son parte del proceso continuo para construir una cultura de vida saludable y transparente en nuestras parroquias e instituciones.  Rezo, también, para que los esfuerzos que hacemos como Católicos Cristianos para proteger a los niños y prevenir el abuso, resuene en todas las áreas de la sociedad—familia, escuelas, organizaciones juveniles y de deporte—en las cuales los niños dependen de adultos de confianza para guiarlos y cuidarlos en su bienestar. 

          El Programa de Compensación para Víctimas se encargará de los alegatos, evaluaciones y arreglos de los reclamos de abuso sexual de un menor de edad.  Todas las víctimas, sin importar la fecha de la ofensa, son elegibles para participar en el programa el cual opera independientemente de las diócesis participantes.  Los administradores del programa, Kenneth R. Feinberg y Camille S. Biros, tendrán autonomía completa para determinar la elegibilidad de los reclamos del individuo y la suma de compensación para las víctimas que presentan sus casos. 

          La protección y bienestar de los niños es nuestra máxima prioridad y continuaremos trabajando para que tal abuso sea eliminado.  Nuestros niños son nuestro don más grande—cada uno de ellos es sagrado y merecen protección, respeto y dignidad. 

          Reconozco que no podemos cambiar el pasado, pero prometo nuevamente que la diócesis ha tomado y esta tomando pasos firmes para prevenir abusos similares en el futuro.  La formación de seminaristas ha evolucionado para incluir el aspecto humano de desarrollo, en vez de enfocarse exclusivamente en la academia, teología y la espiritualidad.  La USCCB estableció la Carta para la Protección de los Niños y Jóvenes en 2002, y ha sido implementada en la diócesis desde esa fecha.  Asimismo, desde diciembre 2002 se estableció un Memorando de Entendimiento el cual facilita la información de abuso sexual de un menor de edad a los fiscales del condado en New Jersey.  Además, la diócesis ha progresado sustancialmente con nuestros programas de entrenamiento, verificaciones de antecedentes y políticas de tolerancia cero, las cuales son diseñadas para proteger a aquellos confiados a nuestro cuidado y prevenir cualquier daño a nuestros niños en el futuro.  La Diócesis de Metuchen ha estado trabajando con mucho esfuerzo, y lo continuará haciendo, para asegurarse que nuestras escuelas, parroquias y ministerios sean seguros para todos. 

          Como siempre lo hacemos, oramos por la sanación de todos los que hayan sido directamente heridos por estos pecados y crímenes y les pido perdón a medida que hacemos públicos estos pecados pasados.  Le pedimos al Señor que ponga sus manos sanadoras sobre ellos.  Continúo oponiéndome a cualquier forma de abuso y por supuesto  acompaño a todos aquellos que han sido heridos mientras que caminamos juntos hacia un nuevo y más saludable día. 

                              Sinceramente en Cristo,

                                        Reverendísimo James F. Checchio, JCD, MBA
                                        Obispo de Metuchen