Church stands in solidarity with migrants in Christ

NOTE: The following letter was published in the September 21, 2017 edition of The Catholic Spirit, the official newspaper of the Diocese of Metuchen.

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Teens at Holy Family Parish, New Brunswick, stand with Bishop James F. Checchio, center, and Msgr. Joseph J. Kerrigan, left, pastor, at Sacred Heart worship site.
                                                                                  - Erin Friedlander, photo

Teens at Holy Family Parish, New Brunswick, stand with Bishop James F. Checchio, center, and Msgr. Joseph J. Kerrigan, left, pastor, at Sacred Heart worship site.
                                                                                                             - Erin Friedlander, photo

Dear Brothers and Sisters,

Recently, I had the pleasure of celebrating Mass at Holy Family Parish's Sacred Heart worship site, marking the conclusion of my initial pastoral visits to each of the seven churches in the City of New Brunswick. I had been to this parish a few times for Masses throughout the past year, but having three worship sites, this was my first Mass at Sacred Heart. It was a blessed day. On that beautiful Sunday morning, the Church was filled – overflowing actually – with faithful, including families with infants, young children and teens. Beyond their joyful worship and warm hospitality, however, their pain and uncertainty were apparent.

Holy Family is a parish comprised of a large Hispanic population and, among these parishioners, about 85 percent of the youth born here are of Mexican origin. So, the events of the week had brought about much anxiety, hurt and distress for many. They feared for the well-being of loved ones, whose lives were impacted by the natural disasters that had occurred – the hurricanes in the southern region of the United States and the deadly magnitude-8.1 earthquake in Mexico – as well as for their own future in this country following the decision of the recent announcement by our government to phase out the Deferred Action for Childhood Arrivals (DACA). This was an executive order that was enacted during the previous Administration and allows about 800,000 immigrants who came to the United States as children to live and work here lawfully. With the rescission of the DACA program, once their eligibility expires, these individuals no longer will be considered lawfully present here and will not be authorized to work. Congress now has six months to pass legislation that would allow them to stay here.

Before Mass began, I met with a group of teens from the parish who are altar servers, parish leaders, catechists – hopefully future leaders in our Church! As we spoke and I listened to them, they were cheerful, engaging and appeared to be typical teenagers. They wore matching T-shirts and were about to slip on their freshly pressed white albs to assist in the liturgy. In that ordinary moment, it was very hard for me to grasp that, indeed, they are the faces of Dreamers, who today are among the most vulnerable in our society. In fact, it was heartbreaking because these youth, through no fault of their own, are at risk of being deported from this country, the only home they’ve ever known.

Gratefully, my pastoral visit was well-timed as I was able to let all those who are suffering know that, without a doubt, I stand with them in love and the Church does, too. Love means staying with people, and we need to do that for this community now. I also let them know that the Church is trying to do as much as we can to assist our brothers and sisters who are most in need of this love. We continue to seek ways to demonstrate our support through prayer, education, advocacy and outreach at the local, national and global levels. Today, it is my strongest desire that this message of hope, love and solidarity reaches all the faithful who live, work and worship in the four counties of our diocese.

A recent report in The Star Ledger states that there are 22,000 DACA recipients in New Jersey and that our state has the ninth-highest number of DACA recipients in the country. Of the 51,000 young people in New Jersey who are eligible for DACA, 28 percent are between the ages of 18 and 21.

Because this suffering affects so many of us, our loved ones, and our neighbors, we all must be concerned about the outcome.

Locally, our Catholic Charities Immigrations Program is focused on processing DACA renewals for individuals whose DACA expiration dates fall before March 5, 2018; and three DACA Renewal Clinics were offered in New Brunswick and Perth Amboy this month. DACA clients make up about 40 percent of our Immigrations Program caseload and, so, our Catholic Charities is planning a series of special Screening Clinics in October and November for DACA recipients to determine if they may qualify for other forms of legal immigration relief.

The United States Conference of Catholic Bishops (USCCB) and the Catholic Bishops of New Jersey have released statements in support of the DREAM ACT 2017. The bipartisan bill would protect 1.8 million immigrant youth from deportation, including the 800,000 DACA recipients, and offers “conditional permanent resident status and a path to full lawful permanent residency and eventual citizenship.” In addition, the U.S. Bishops have asked the Department of Homeland Security to extend the deadline on the DACA renewal period for those living in hurricane-affected zones to ensure individuals receive fair access to submit their DACA renewal applications. The U.S. Bishops have redoubled our efforts to help find a permanent legislative solution in Congress, prior to the March 5, 2018 expiration of DACA; and we are hopeful that, working together in the interest of the common good, we can get it done. 

U.S. Bishops also have spoken out against the Administration’s decision to reduce the number of refugees welcomed in the United States by 50 percent. Instead, the bishops propose that 75,000 refugees be the goal for welcoming refugee admissions for 2018.

While the DACA issue may be foremost in our minds here in the U.S., it is important to recall that the Church stands in solidarity with our migrant brothers and sisters in Christ worldwide. Next week, on Sept. 27, Pope Francis will launch a Global Migration Campaign to support our brothers and sisters who have fled their homes seeking a decent and safe life for their families. Organized by Caritas Internationalis, the two-year “Share the Journey” campaign seeks to promote a “culture of encounter” and aims to increase opportunities for migrants and communities to come together and learn about each other.

As part of the campaign, a week of prayer and action will take place Oct. 7-13, 2017 across the United States and, so, our local Church is preparing to participate in this global initiative. During that week, we are planning to hold a prayer service in Perth Amboy and Deacon Peter Barcellona, one of our permanent deacons who serves as associate director of our local Catholic Charities Solidarity Team, will be traveling to Washington, D.C. with members of Catholic Relief Services (CRS) and the Global Fellows Network to visit Capitol Hill, where they will meet with legislators and lobby in support of DACA. In celebration of the work of our local CRS and Catholic Campaign for Human Development (CCHD) programs, we will hold our Annual Harvest for Hope Dinner in October, where CRS’ Joan Rosenhauer will address the topic of Global Migration. Thanks to a grant from the USCCB, we also plan to commence a new “train the trainer” program for Hispanic parish ministry leaders this fall to benefit immigrants and refugees.

Let us join together in prayer for all whose lives are impacted by the natural disasters and the recent DACA decision. Together, let us recommit ourselves to do whatever we can to pray and work for justice and peace, all in the name of love, which is to say, in the holy name of Jesus, Our Lord.

The Most Reverend James F. Checchio, JCD, MBA
Bishop of Metuchen


NOTA: Esta carta fue publicada en la edición del 21 de septiembre de 2017 de The Catholic Spirit, periódico oficial de la Diócesis de Metuchen.

Estimados hermanos y hermanas: 

Adolescentes de la Parroquia de la Sagrada Familia, New Brunswick, de pie con el obispo James F. Checchio, centro, y Mons. Joseph J. Kerrigan, a la izquierda, pastor, en la Capilla del Sagrado Corazón.
                                                                                  - Erin Friedlander, foto

Recientemente, tuve el placer de celebrar la misa en la Parroquia de la Sagrada Familia en la Iglesia del Sagrado Corazón.   Esta fue mi última visita de las siete Iglesias en la ciudad de New Brunswick.  Ya había visitado la parroquia durante el año anterior.  Sin embargo, esta era mi primera visita al templo del Sagrado Corazón, uno de los tres templos de la parroquia.  Fue un día lleno de bendiciones.  Ese domingo por la mañana, la Iglesia estaba llena—la verdad estaba repleta—con los fieles, incluyendo familias con infantes, niños pequeños y adolescentes.  En medio de su gozo, sin embargo, era visible su dolor y su incertidumbre. 

La parroquia de la Sagrada Familia está compuesta por una gran población Hispana/Latina.  Y entre ellos, alrededor del 85 por ciento de jóvenes nacidos aquí de origen mexicano. De ahí que los eventos de la semana han sido causa de preocupación, ansiedad y dolor para muchos.   Ellos están preocupados por sus seres queridos, quienes han sido víctimas de desastres naturales—huracanes en el sur de los Estados Unidos y el terrible terremoto de magnitud 8.1 en México.  Asimismo, por su propio futuro en este país después de la decisión del gobierno de rescindir DACA.  Esta fue una orden ejecutiva de la administración anterior que permitió que alrededor de 800,000 inmigrantes, quienes llegaron a los Estados Unidos como niños, pudieran vivir y trabajar aquí legalmente.   Con la anulación del programa DACA, una vez que sus papeles caducan, estas personas ya no serán consideradas legales en este país y perderán su autorización para trabajar.  Ahora el Congreso tiene seis meses para lograr una legislación que les permita quedarse aquí. 

Antes de la misa, me reuní con un grupo de jóvenes de la parroquia quienes eran acólitos, líderes, catequistas—líderes en nuestra iglesia.  Ellos estaban llenos de alegría y muy animados como cualquier adolescente.   Todos llevaban puestas camisetas del mismo diseño.  Se alistaban para servir en la liturgia.  En ese momento, me costaba comprender la realidad a la cual se enfrentaban, eran los rostros de los “dreamers”, quienes hoy en día se encuentran entre los más vulnerables de nuestra sociedad.   En realidad, se me partía el corazón porque estos jóvenes, sin ninguna culpa propia, corren el riesgo de ser deportados de este país, el único hogar que han conocido. 

Tuve la oportunidad durante esta visita de hacerles saber que los acompaño en su sufrimiento; y la Iglesia está con ellos también.  Amar significa permanecer con el pueblo, y necesitamos hacerlo por esta comunidad ahora.   También les hice saber que la Iglesia está tratando de apoyar a nuestros hermanos y hermanas más necesitados de este amor.  Continuamos buscando formas de demostrar nuestro apoyo a través de la oración, la educación, la defensa y la acción a nivel local, nacional y global.  Es mi deseo más profundo que este mensaje de esperanza, amor y solidaridad llegue a todos los fieles quienes viven, trabajan y alaban a Dios en los cuatro condados de nuestra diócesis. 

Un reporte reciente del periódico The Star Ledger dice que hay alrededor de 22,000 personas que se han beneficiado con DACA en New Jersey y que nuestro estado es el estado noveno con el mayor número de beneficiarios de DACA en el país.  De los 51,000 jóvenes en New Jersey que son candidatos para DACA, el 28 por ciento se encuentra entre las edades de 18 a 21 años.  Este sufrimiento afecta a muchos de nosotros, de nuestros seres queridos, nuestros vecinos, debemos de preocuparnos por las consecuencias. 

A nivel local, el programa de inmigración de Caridades Católicas está enfocado en procesar las renovaciones DACA para aquellos cuyo permiso caduca antes del 5 de marzo de 2018.  Hay tres oficinas para tramitar estas renovaciones en New Brunswick y Perth Amboy este mes.  Los clientes DACA constituyen el 40 por ciento de los casos.  Caridades Católicas ya está planeando una serie especial de sesiones en octubre y noviembre para los beneficiarios de DACA para determinar si es que se pueden beneficiar de alguna otra ley migratoria. 

La Conferencia de Obispos Católicos de Estados Unidos (USCCB) y los Obispos Católicos de New Jersey se han manifestado apoyando el DREAM ACT 2017.   El proyecto de ley de los dos partidos protegería a 1.8 de jóvenes inmigrantes para que no sean deportados, incluyendo 800,000 beneficiarios de DACA y ofrecería un “estado condicional de residencia permanente con un camino hacia la residencia permanente y eventualmente la ciudadanía.”  Además, los Obispos de los Estados Unidos han pedido al Departamento de la Seguridad Nacional que extiendan la fecha para renovar los permisos DACA para aquellos que viven en las zonas afectadas por los huracanes.  Los Obispos de los Estados Unidos han redoblado sus esfuerzos para encontrar una solución permanente en el Congreso, antes de la fecha de expiración del 5 de marzo de 2018 de DACA.  Tenemos la esperanza que trabajando juntos por el bien común, podemos lograr algo. 

Los Obispos de los Estados Unidos han confrontado la decisión de la Administración de reducir los números de refugiados en los Estados Unidos por un 50 por ciento.  Los Obispos proponen que se reciban 75,000 refugiados en los Estados Unidos en el 2018. 

Aunque el tema de DACA es muy latente en nuestras mentes aquí en los Estados Unidos, es importante recordar que la Iglesia está en solidaridad con nuestros hermanos y hermanas migrantes en todo el mundo.  La próxima semana, el 27 de septiembre, el Papa Francisco iniciará la Campaña Global de Migración para apoyar a nuestros hermanos y hermanas que han tenido que dejar sus hogares para buscar una vida segura para sus familias.  Caritas Internacional ha organizado la campaña de dos años “Share the Journey” (Compartir la Jornada) para promover “una cultura de encuentro” y aumentar las oportunidades para las comunidades migrantes a reunirse y aprender la una de la otra. 

Como parte de esta campaña, se llevará a cabo una semana de oración y acción desde el 7 al 13 de octubre de 2017 en todo los Estados Unidos.  Nuestra iglesia local se prepara para esta iniciativa.  Durante esta semana, se planea un servicio de oración en Perth Amboy.   También el diácono Peter Barcellona, quien sirve como director asociado de nuestro Equipo de Solidaridad de Caridades Católicas, viajará a Washington, D.C. con miembros de Catholic Relief Services (CRS) y visitarán el Capitolio donde se reunirán con legisladores para defender DACA.   Celebrando el trabajo de nuestro equipo de CRS local y la Campaña Católica para el Desarrollo Humano, se llevará a cabo la Cena Anual de la Cosecha de la Esperanza el 19 de octubre en New Brunswick.  Joan Rosenhauer será la presentadora del tema de Migración Global.  Asimismo, gracias a una beca de la USCCB, se espera implementar un taller en español para líderes para que puedan ayudar a las comunidades a “conocer sus derechos” en temas de inmigración.  

Unámonos en oración con todos aquellos cuyas vidas han sido impactadas por los desastres naturales y la reciente decisión de DACA.  Juntos renovemos nuestro compromiso para hacer lo que sea necesario para orar y actuar por la justicia y la paz, todo en nombre del amor, lo que significa, es en el santo nombre de Jesús, nuestro Señor. 

Reverendísimo Obispo James. F. Checchio, JCD, MBA
Obispo de Metuchen